Leopardo de las Nieves

(Panthera uncia) El leopardo de las nieves es un felino de gran tamaño, que habita en las montañas de Asia central. Es una especie misteriosa y poco estudiada por los científicos.  Debido a su comportamiento esquivo y su entorno poco accesible.

En la actualidad, se estima que existen menos de 8.000 ejemplares en estado salvaje.

Se cree que para el 2.040 solo quedaran unos 1.000 ejemplares. Por esta razón, está catalogado como una especie en peligro de extinción.

Características del Leopardo de las Nieves

Leopardo de las nieves

El leopardo de las nieves evoluciono para poder vivir en un entorno inhóspito, en el que predomina el frió y donde el oxígeno empieza a ser escaso. Tiene las fosas nasales bien grandes,  para aumentar el volumen de aire inhalado en cada respiración.

Además, sus orejas son cortas para evitar la perdida de calor y sus patas son anchas; para distribuir de forma eficiente el peso y evitar hundirse en la nieve.

Su pelaje es de color blanco grisáceo, con pequeñas manchas negras en su cabeza y cuello. Las cuales se hacen más grandes en el resto de su cuerpo. Estas manchas lo ayudan a camuflarse en las montañas rocosas de Asia central, permitiéndoles asechar a su presa con mayor facilidad.

El patrón en las manchas es distinto en cada individuo, es algo parecido a las huellas dactilares en los seres humanos.

Tamaño del Leopardo de las nieves

El leopardo de las nieves

Al igual que otros leopardos,  estos animales tienen un cuerpo fuerte, sus patas y cuello son cortos y es ligeramente más pequeño que los otros grandes felinos. Su contextura poderosa le permite escalar y descender laderas con facilidad.

Mide en promedio de 50 a 60 centímetros del suelo a los hombros y entre 90 y 130 centímetros de largo, sin tener en cuenta su cola. El peso promedio en la especie esta entre 30 y 55 kilos. Sus colmillos miden aproximadamente 3 centímetros y son más delgados que los de otras especies de panteras.

En ocasiones se pueden encontrar machos de gran tamaño, que sobrepasan los 60 kilos y hembras particularmente pequeñas, que pesan menos de 30.

El leopardo de las nieves, tiene la cola más larga que cualquier otro felino de gran tamaño. La cual mide por lo general entre 80 y 100 centímetros.

Les ayuda a mantener el equilibrio en las persecuciones. Además al ser tan esponjosa, da una protección adicional contra el frió, al cubrir con ella las partes más sensibles mientras descansa.

Distribución y Hábitat

Leopardo de las Nieves

Estos magníficos animales se pueden encontrar en las cordilleras del Himalaya y las montañas del sur de Siberia. También habitan en la meseta tibetana y en una cadena montañosa que se extiende desde China hasta Asia central.

12 países tienen la fortuna de tener en su territorio al leopardo de las nieves; entre los cuales se encuentran China, Rusia, Mongolia, India y Nepal.

Habitan principalmente en laderas rocosas con poca vegetación; donde las presas son difíciles de conseguir. Por esta razón, requieren de enormes territorios para deambular. El territorio de los machos es hasta 2 veces más grande, que el de las hembras.

En verano, los leopardos de las nieves les gusta vivir en prados montañosos o en colinas rocas. Mientras que en invierno descienden y habitan en los bosques. Prefieren utilizar caminos hechos en la nieve por otros animales, en lugar de hacerlos por ellos mismos.

Comportamiento

Leopardos de las Nieves

El leopardo de las nieves no es capaz de rugir, debido a que sus cuerdas bucales son muy cortas. Los sonidos que emiten son normalmente maullidos, gemidos o gruñidos.

Son animales solitarios y están más activos al anochecer y al amanecer. Pasan su tiempo descansando en acantilados, donde puede observar grandes distancias.

No suelen deambular grandes distancias; de hecho tan solo recorren entre 0,5 a 10 kilómetros por día. En los lugares donde las presas son abundantes, puede haber hasta 10 ejemplares por cada 100 km².

En cambio en donde son escasas, los territorios son de mayor tamaño. De hecho en una región fronteriza de Mongolia, por cada 200 km² tan solo hay un individuo. Marcan sus territorios y los lugares donde transitan con orina; este es un comportamiento muy común en los felinos.

¿Qué come el Leopardo de las Nieves?

Es un depredador activo, que usa las rocas y los matorrales para acercarse a su presa. Prefiere cazar animales que pesen de 36 76 kilos; la cabra montés y la oveja del Himalaya junto con otras especies similares, conforman la mayor parte de su dieta.

Aunque también caza animales más pequeños como marmotas, civetas, monos, liebres, ratones y ardillas voladoras. Además,  como sus presas están disminuyendo por la destrucción de sus territorios, en ocasiones cazan ganado doméstico.

Reproducción

Cachorro de leopardo de las nieves

Estos felinos alcanzan la madurez sexual entorno a los 2 o 3 años de edad y la temporada de reproducción se da entre enero y marzo. Aunque los machos pueden reproducirse cada año, las hembras lo hacen cada dos años. Debido a que cuidan a sus cachorros durante 20 meses.

El embarazo dura entre 90 a 100 días y los nacimientos ocurren entre abril y junio.

Las hembras buscan una cueva o un lugar que consideren adecuado y recubren el lugar con pelo que se desprende de su vientre, para hacerlo más cálido y cómodo. Luego paren entre 2 a 3 cachorros por camada.

Los cachorros nacen ciegos y pesando entorno a los 400 gramos. Son capaces de abrir los ojos durante la primera semana y empiezan a caminar luego de la quinta. Su esperanza de vida es de 15 a 18 años. Mientras que en cautiverio pueden vivir hasta los 25 años.

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