León de Berbería

(Panthera leo leo) El león de Berbería era una subespecie de león, que habitaba el norte de África y en la actualidad se encuentra extinto en estado salvaje. También es conocido como león del atlas o león egipcio.

Estaban distribuidos en los territorios costeros de Berbería, desde las montañas del atlas hasta Egipto. Este hermoso animal fue extinto por culpa de la llegada de armas de fuego y a las recompensas puestas a sus cabezas.

Un estudio revelo, que los últimos ejemplares en estado salvaje murieron en Argelia y Marruecos a principios de la década de 1.960.

Características del León de Berbería

León de Berbería

La apariencia física de estos individuos varía levemente. Pudiendo ser de un color claro y otros más oscuros, además podían tener melenas largas y también cortas. Esta variabilidad en su apariencia se debe a su gran distribución.

Las poblaciones de leones de Berbería, que vivían en climas cálidos tenían melenas cortas, eran más grandes y su color era más claro.

En comparación con las poblaciones que vivían en climas fríos, donde una melena larga le ayudaba a mantener la temperatura.
No se pueden diferenciar físicamente de otra especie de león y el único método confiable para reconocer la especie, es un análisis de su ADN.

Tamaño del León De Berbería

León De Berbería

Los relatos de los cazadores del siglo XIX; afirmaban que era la especie de león más grande de todas y que su peso promedio era de 270 a 300 kilos. Sin embargo, la veracidad de estas afirmaciones  no es confiable.

El tamaño de los individuos que viven en cautiverio varía desde los 2,35 a 2,8 metros. Aunque, su tamaño es inferior a lo que cuentan los relatos, la mayoría de ejemplares están en precarias condiciones y tal vez podrían crecer más, si estuvieran en su ambiente natural.

Comportamiento del león del Atlas

A principios del siglo XIX cuando estos felinos estaban desapareciendo, se les podía ver en parejas o en pequeños grupos, que generalmente contaban con un macho, una hembra y un par de cachorros.

El estudio de los avistamientos apunta  que el león de Berbería siguió viviendo en manadas, incluso cuando estaba a punto de desaparecer, producto de las persecuciones.

Cuando las gacelas y los ciervos empezaron a escasear. Se vieron obligados a cazar el ganado domestico con mayor frecuencia para no morir de hambre.

Por esta razón, empezó a ser cazado con mayor  intensidad. Además, debía de competir por las pocas presas disponibles con el oso del Atlas y el leopardo.

Declive y extensión de la especie

El león de Berbería estaba distribuido en toda la zona del Magreb. Hace 5.000 o 6.000 años esta zona era similar a una sábana áfrica normal. Pero se empezó a secar, hasta convertirse en un desierto gigantesco, llamado en la actualidad “desierto del Sahara”.

Al desaparecer las plantas, también desaparecieron las presas de las que se alimentaban. Lo que los obligo a concentrarse en 3 zonas distintas, separadas entre ellas por kilómetros de desierto.

La primera población se extinguió por culpa de los antiguos egipcios. Aunque esta cultura no los mataba, si deforesto la zona donde habitaba.

Las otras dos poblaciones empezaron a ser diezmadas, a manos de los romanos. Ellos exportaban leones para usarlos en el coliseo o para que sean las mascotas de personas adineradas.

Culpables de la extinción

Lo que extinguió a los leones de Berbería, fue la introducción de armas de fuego en el norte de África, la construcción de carreteras y la desaparición de sus presas naturales, como los búfalos o los herbívoros de gran tamaño.

La desaparición de sus presas por la deforestación, los obligo a alimentarse de animales domésticos, (Vacas o algún otro animal de corral). Por esta razón los pastores y las autoridades le declararon la guerra a la especie y lo cazaron hasta extinguirlo.

León de Berbería en Cautiverio

Leones de Berbería en Cautiverio

Aunque estos grandes felinos se extinguieron en estado salvaje hace más de 50 años, sus genes siguen existiendo en unos 100 ejemplares que habitan en más de 12 zoológicos. La mayoría son descendientes de los leones que eran propiedad de los sultanes y reyes de Marruecos.

Aunque ningún ejemplar es de sangre pura, los zoológicos se han puesto de acuerdo para conservar y aumentar sus números. Sumándose a un programa de cría, en el cual se trasladan individuos para formar parejas de leones de Berbería y no diluir más sus genes.

Un artículo publicado en el año 2.015, revelo que la población ha estado aumentando de forma considerable desde que se propuso el programa. Sin embargo, también menciono que los zoológicos no son capaces de mantener una gran población debido al espacio y al dinero que cuesta mantenerlos.

¿Es posible reintroducirlos en la naturaleza?

Según los expertos, hay algunas regiones en el norte de África donde podrían ser reintroducidos. Pero primero se deben de aumentar  a niveles sostenibles las poblaciones de gacelas, ovejas de Berbería,  jabalíes y ciervos.

Además  es necesario implementar medidas para evitar los conflictos entre humanos y leones, por la posible depredación del ganado.

Aunque es teóricamente posible la reintroducción, sería un proyecto a largo plazo por los problemas anteriormente mencionados. También se debe tener en cuenta, que este tipo de proyectos requiere de un gran capital y un compromiso de muchas personas.

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